25歲 (慈禧)

1861年8月22日咸豐皇帝駕崩,在他命危時曾召喚八名王公大臣授與「贊襄一切事務」,輔助只有五歲兒子載淳登基。作為載淳親生母親慈禧因身份並非皇后,所以在名義上載淳是皇后慈安的兒子,慈安及後被加封為皇太后,至於慈禧得不到任何加封而不滿,就此事她曾經與慈安起過爭執,後來事件得到解決。爭執並沒有讓二人關係破裂,反而讓兩者達成了一個共識,就是共同垂簾聽政。

只有24歲的慈安及25歲的慈禧假如只安照先帝遺命,那麼二人將永遠被安置在封閉後宮渡過餘生,不管為私(權慾、利益)還是為公(英法聯軍火燒圓明園實際是八名顧命大臣的錯誤建議促成),都需要冒著凌遲之刑來進行政變。只有25歲的慈禧表現出異於常人的沉著、觀察力謀定而動,最少她沒有在寢宮放幾瓶茅台,寫下越王勾踐臥薪嘗膽字句,邊走邊屌。

慈禧首先觀察到八人主政有一個嚴重的行政漏洞,過往為證明文件詔書是出於大清皇帝親筆,必須用紅色墨水書寫,然而新皇帝只有五歲未能書寫,縱使是八人先呈上詔書而再蓋上皇帝印鑑,皇帝印鑑只可用於正式詔書,日常瑣碎小事皇帝命令,則需要用慈安及慈禧兩人分別持有的印鑑,如此小事卻成為政變關鍵。

恭親王作為咸豐皇帝兄弟,皇宮禁衛軍及軍隊都極具威望,而軍方高層一直認為恭親王才是攝政王的最佳人選,因為他促使英法聯軍退兵,對外國政策與咸豐不一樣。在咸豐命危時一直拒絕恭親王遠離北京,無非將他排出權力核心,咸豐死後慈禧極力促成恭親王往避暑山莊奔喪,在奔喪後二人曾密會政變事宜。慈禧的眼光不錯,恭親王不動聲息令北京親信大臣上旨建議恭迎皇太后慈安暫時參與政策,再挑選兩三名大臣協調八人主政及其他大臣聯繫,讓皇太后能夠暫時不用移居後宮。

下一步就是爭取大眾同情及支持,當時慈禧借董元醇奏摺事件令八名主政大臣與慈禧、慈安爭執,令五歲小皇帝受驚大哭甚至失禁。不久慈禧即以八人「無人臣之禮」罪名發密詔,由慈安藏著陪皇帝帶往北京城交付恭親王,以表示兩位皇太后同一陣線,而八名主政大臣則陪著咸豐皇帝靈柩返京,路程時間較久,給予慈禧及恭親王時間準備政變。

八名主政大臣抵達京城後分別被拘捕,整個政變只死了三人,而朝野並沒有任何反響,甚至拍手稱快,反映在整個政變中慈禧取得主流群眾意見支持,不論選人合作,掌握時機,操縱外界觀感都恰到好處。往後慈禧太后在幕後參政,開展「同光中興」世代,其中一項政策就是起用與慈禧同年的愛爾蘭人赫德擔任「大清海關總稅務司」,那一年赫德才28歲,即是慈禧政變後三年,赫德上任後扭轉左道光、咸豐白銀流出入不敷出的情況,這時大清稅收每年達乾隆時的兩倍,單是每年上海海關收入便3200萬白銀,這時大清採用量入為出的理財政策,是國際社會上罕有。

曾經有網友批評過甲午戰爭中日本皇室發債節衣縮食對比滿清慈禧太后建頤和園的奢華,但這網友忽略了當時大清及日本兩國的稅收,光緒年間稅收達過億白銀,根本無需要節衣縮食也可以應付所有支出,相反明治政府的稅基是如何?它需要將國家預算8成投入軍費,向國際舉債才能夠維持一個向北洋艦隊挑戰的局面,所以將兩者皇室對比卻忽視兩者背景是不夠大局。